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とある正義

 干されていたのは白い服を着た女の子だった。
 一人ではない。ざっと十二人ほど、たいして大きくもないアパートの一室のベランダに、びっしりと干されているのだ。背格好はだいたい似通っており、見た目十四、五歳で、錆びついた柵に細い肢体をだらんとぶら下げ、揃ってこっちを上目遣いに睨みつけていた。部屋の主であるTは思わず後ずさりした。
 何故にこんなことになっているのだろう。夢だろうか。あるいは昨晩夜遅くまでアニメを観ていたせいで頭がおかしくなったのだろうか。十二人の少女を端から一人ずつ見わたしてから、ゆっくりと問いかけた。
「君たちは、いったい、何者?」
「おなかすいた」
 十二人が息をそろえて答えた。一人ひとりは、ぼそっと呟いた程度の声だったが、それがこうして十二倍にもなると不意をつかれる音量になって、近所に聞こえてしまったのではないかとTは焦った。あまり人に見られたくない状況だからだ。
 とにかくおなかがすいたらしいので朝ご飯を彼女たちの分まで作ることにした。しかし一人で暮らしているので、十二人分の食材が冷蔵庫に入っているわけもない。どうしようかと悩んだ挙句、コンビニで6枚切の食パンを2つ買ってくることにした。このまま家を空けるのも気が引けるが、まさか盗みに来るためにベランダにぶら下がっていたわけでもないだろう。「すぐ戻る」と告げて、コンビニまで全力で走り、食パンを買って戻り、ドアを開けると、十二人の少女たちは四角いこたつ用テーブルを取り囲んで正座しながら、帰ってきたTをいっせいに上目遣いで睨んだ。ドアに背中を向けている側の少女までもがわざわざこちらを振り返って、視線を向けている。はやく何か食べたいというアピールなのかもしれない。
 腹に食べ物が入れば皆おとなしく帰ってくれるだろうと思い、Tは急いでパンを袋から出した。そのまま渡すのも味気ないので、冷蔵庫からスライスチーズを出して一枚ずつ乗せ、配っていった。少女は配られたそばから黙ってもぐもぐ食べはじめ、残りの少女たちは恨めしそうにそれを見つめる。やがて全員がパンをもらうと、十二人分の咀嚼音がかすかに聞こえるだけとなった。あまりに黙々と食べるので、冷蔵庫のそばに立ったまま見下ろしていたTは、テーブルの周りが異様な空間にでもなっているかのように感じた。彼女たちと一緒にご飯を食べる気にはどうもなれなかった。
 全員が食べ終わったのを見計らってTは、
「それじゃ、帰ってくれるかな」
と促した。しかし、誰一人として立ち上がろうとはせず、正座の姿勢のまま、Tを睨んでいるだけだ。
「なんだ、まだお腹がすいているのかい。もうさっきのパンはないし、君たちに分けてあげるほどの食べ物は残っていないよ。おまけに僕は見ての通りお金持ちじゃないから、今月のやりくりもいっぱいいっぱいなんだ。食べさせてあげたいのはやまやまだけれど、他をあたってくれた方が良いかと・・・」
「追われているんです」
「はい?」
 Tが面食らったように問い返すと、少女の一人が詳しいわけを淡々と説明した。感情の全くこもっていない喋り方だが、かえってそこが説得力を感じさせた。曰く、少女達はとある人身売買の商人によって、狭い倉庫に数週間閉じこめられていた「商品」だったが、皆で協力してそこから脱出し、ここまでやってきたという。夜中にひっそりと逃げ出したのだが案外早く気づかれてしまい、追っ手をなんとか撒いてきたが、このまま外にいたのではいつ捕まるとも知れない。もしよければ、ここにしばらく居させてもらえないでしょうか、と、別に哀願するわけでもなくさらっと希望を付け加えた。
 話を聞き終えるとTは、うむむと考え込んで、思わず腕組みしていた。どうもにわかには信じがたい話だ。人身売買?今の日本にそんなおぞましいものがあるのだろうか。しかし現にこうやって十二人もの少女が目の前に居るのだから、どこかから逃げてきたとしてもおかしくない。少女達の話を真に受けるとすれば、ここで彼女らをさっさと追い出してしまったとき、すぐに「追っ手」に捕まり、商品としてどこかに売り飛ばされてしまうのを、案じないわけにはいかない。とはいえ、Tには十二人を養うほどの財力は到底あるはずもないので、匿うことになっても数日ともたないだろう。
 (それでも、)Tは考えた、(こうやって子供に助けを求められているのを無視するのは、僕の理性が許さない。少しでも助けてやれることがあるなら、たとえ金がなかろうと、人間として、男として、人身売買という悪から少女達を守ってやるよう努力するべきじゃないか!)大学もろくに行かず、親からの仕送りで家でぐうたらしていることが大半のTにしては、めずらしく、心を奮い立たせて決心したのである。おそらく、「悪と戦って少女を守る勇敢な主人公」に対する憧れがあったのだろう。昨晩Tが見ていたアニメもそんな内容であった。感化された、とまでは言わぬが、状況のほうから舞い込んできたのだから、そういう意思が出てくるのも分かるだろう。
 とはいえ、要は警察に通報すれば済む話だ。アパートの周りに見張りを立て、「追っ手」が来たところを捕まえてしまえばすべて解決するだろう。Tは受話器に手をかけた。と、その瞬間、受話器のベルが鳴りだした。
「もしもし」とTは応対する。
「おたく、たった今子供をかくまっているだろう」
 その声を聞いただけでTはいやな予感がした。間違いない。商人側の人間だ。何を言われたってひるんじゃいけない。僕は少女達を守るのだから。
「面倒なことはしたくない。10万やる。子供を全員引き渡せ」
 10万?
 ・・・10万。欲しい。
「わかりました」
 金を出すと聞かされた時点で、もはやTに迷うところはなかった。
「よし。十二人を玄関から外へ出せ。今すぐだ。それから鍵を閉めて、べランダで待っていろ」
 Tは受話器を置くと、言われたとおりに少女達を外に出した。みな無言であった。特に抵抗もせず十二人の少女はTの後について玄関まで行き、はだしのまま外へと出た。
 Tはドアを閉め、部屋を横切ってベランダに出た。みずぼらしく目立たない小型トラックが走り去ってゆくところであった。
 あわててもう一度ドアまで戻り、外を見たが、すでに少女達の姿はなかった。
 商人の回収は不自然なくらい速かった。
 Tは商人に10万円を前払いさせなかった自分を、いや、警察に通報しなかった自分を猛烈に悔やんだ。悔やんでも悔やみきれなかった。自分が不甲斐ないせいで、たかが10万の金に目が眩んで先が見えなくなったせいで、十二人の少女達は犠牲になってしまった。その日一日中、Tは部屋中を頭を抱えながらうろつき回ったり転げまわったりして、あげくの果てに壁にゴンゴン頭をぶっつけはじめたのであった。

「それで、肝心のは成功したのか」
「うん。男がコンビニに行ってるあいだに部屋の隅にカメラをつけておいたよ」
「よくやった。さっそく、観賞会といこうじゃないか」
 商人はモニターのスイッチを入れた。画面にはTが部屋の壁に頭をぶつけ続ける姿が中継されていた。十二人の少女達は身を乗り出して画面を覗きこんだ。
「画面がちいさいよ、パパ」
「文句言わないの。あと運転のじゃま!」
「ごめんなさあい」
 そして少女達は、画面に映るTの滑稽な姿を見て、満足そうにニヤニヤ笑っていた。その笑顔を横目に見て、「商人」も満足であった。見知らぬ男相手に一芝居うつのも大変だったが、身寄りのない子供達を幸せにするためなら、彼は何でもするのだった。
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おぜん

 男はおぜんを持っていた。ただのおぜんではない。一見すると何の変哲もない、木でできた折りたたみ式の机なのだが、それを立てて「おぜんや、御飯のしたく!」と唱えると、そのとき望んだ食べ物がたちまち現れる、魔法のおぜんなのである。このおぜん一つあればもう食事に困ることはない優れものだ。これは昔のヨーロッパでひそかにもてはやされたもので、グリム童話などに記述があるが、まさか実在するものだとは誰も思っていないだろう。おかげで男は働きもせず、グリム・・・いや、グルメな生活を送っていた。
「夜ごはんの時間だぞ、23番」
「はあい」
 男の呼びかけに清々しい返事をしてやってきたのは、薄手の黒いシャツとスカートを履いた、十歳くらいの少しふっくらした女の子だ。ごはんが待ちきれないらしく駆け足でおぜんの前まで来て、男と向かい合わせの位置にちょこんと正座し、男の顔を見あげると、期待に目を輝かせながら問いかけた。
「今日は?わたしがやっていい?」
「ああ。今日は君の好きなものを出していいよ」
「やった!」
 少女は無邪気に喜ぶと、もったいをつけてから、「おぜんや、ごはんのしたく!」と元気よく叫んだ。すると、おぜんに白い布がしかれ、二人分の食事が現れた。洒落た皿にはケチャップのいっぱいかかったオムライスが乗っていて、マグカップには牛乳がつがれていた。デザートのケーキはオムライスよりも大きかった。少女はこれ以上ないというほど嬉しそうな様子で、キャッキャッと笑い、男もつられて、飽きないねえ、と苦笑した。男は不思議なおぜんも、もはやただの生活のための道具として、今さら何の驚きもなく利用しているだけだったが、少女にとってそれは、何度ためしてもこの上なくゆかいで、色あせない素敵な魔法なのだ。
「いただきまあす!」
「いただきます」
 好物のオムライスを食べる少女の表情は至福そのものだ。ふだんから充分に栄養をとっているであろう彼女は、少しふっくらしていて、顔は丸みを帯び、肢体もしなやかに肉づいていた。
(そろそろ、いいだろう・・・)
 オムライスには大して手をつけずに、少女の笑顔を見ながらそう呟いた男は、ふと立ち上がると、冷蔵庫からグラスを二つ取り出し、お酒を注いで、おぜんに持って来て置いた。匂いをかぎつけた少女は、ふと男を見上げ、
「これ、飲んでもいいの?」と聞いた。
「これはね、お酒と言って、本当は、子どもは飲んじゃダメなんだよ。でも、今日はとくべつだ。飲んでいいよ」
 子どもが飲むものではないと聞かされ、少女はすこし不安げな表情を浮かべたが、男が許してくれるならと、好奇心に駆られ、ちびちびと飲みはじめた。しかし、男がグラスを傾けてくいっと飲むと、少女もそれを真似てぐっと一気飲みした。少量であったが、たちまち酔いが回ってきて、丸い顔がほとんど真っ赤にほてり、ふだん以上にキャッキャッと騒ぎだした。男はそれに付きあい、夜も遅くなるまで遊んでやった。やがて疲れたのか、少女は顔をほてらせ、口のまわりにケーキのクリームをべったり付けたまま、ぐうぐう寝入ってしまった。
 男はその寝顔を見ると、明かりを薄暗くして、普段は使わない食器棚から、大きい食器と、立派な銀のナイフとフォークを取り出し、少女の前に座った。
「さて、俺の夜ごはんの時間だ」

 次の日の夕方、男はようやく起きてきて、一人でおぜんに向かって座った。
 昨晩のは絶品だった。好物ばかり食べさせずに栄養バランスをコントロールするコツが、少しずつつかめてきたように感じる。このようにして一ヶ月は養わないと、彼の求める良いコンディション、良い肉質にはならないのだ。最後に酒を入れるというのも、長い間かかって発見した決め手である。
 しかしまだまだ改善すべき点はある。次はもっと良く育てられるだろう。昨日食べた、新鮮であたたかい、とろけるような肉の味を思い出しながら、男はいつものように魔法の言葉をとなえた。
「おぜんや、御飯のしたく!」

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